Depuis plusieurs mois, la santé de Etta James suscitait nombreuses inquiétudes. La chanteuse de Rhythm & Blues et de la musique Soul est décédée le 20 janvier 2012 des suites d'une leucémie à l'hôpital de Riverside, en Californie.Etta James, de son vrai nom Jamesetta Hawkins, est née à Los Angeles, le 25 janvier 1938, d'une maman très jeune, Dorothy Hawkins alors âgée de 14 ans, et de père inconnu.

Elle s'initie à la musique dès l'âge de 5 ans à l'église, et chante dans les années cinquante dans un trio baptisé Les Créolettes. En 1954, le chef d'orchestre Johnny Otis les remarque, rebaptise le groupe The Peaches et lance alors la carrière de la chanteuse qui enregistre, à 15 ans, sous son nom de scène en 1954 pour Modern Record son tout premier disque Roll With Me, Henry. Elle part en tournée dans la revue de Johnny Otis et signe en 1959 avec Leonard Chess avec qui elle enregistre ensuite de nombreux succès comme, Trust In Me, Sunday Kind of Love, All I Could do Was Cry, Something's Got A Hold On Me, et At Last, une reprise qui la rendra célèbre. C'est d'ailleurs sur cette chanson, interprété alors par Beyoncé, que le couple Obama ouvrira en janvier 2009 le bal de la cérémonie d'investiture du nouveau président des États-Unis. Confrontée pendant plus de 20 ans à des problèmes de drogue qui parfois assombriront sa carrière, elle refait surface dans les années 1980 et chante l'hymne national américain à l'ouverture des jeux Olympiques de Los Angeles en 1984. De nouveaux problèmes d'addiction éclipsent sa carrière jusqu'au début des années 1990. Elle reprend ensuite le chemin des tournées et des studios et enregistre pour RCA une douzaine d'albums entre 1994 et 2011 qui lui vaudront successivement le Grammy Award du meilleur disque de jazz en 1995 pour Mystery Lady, un album en hommage à Billy Holiday, le Grammy du meilleur album de blues contemporain en 2003 avec Let's Roll, puis en 2005 Grammy du meilleur album de blues traditionnel avec Blues to the Bone. Son dernier disque, The Dreamer, enregistré en 2011, est sorti en France en février dernier, alors que la Diva de la Soul, du Jazz et du Blues venait de s'éteindre à la veille de ses 74 ans.